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宇宙探秘(五):寻找宜居星球

美國太空總署(NASA)最新宣布,通過開普勒太空望遠鏡找出銀河系以外的219個潛在新星體,當中有10個體積相對較細、表面凹凸不平的星球,有可能像地球一樣適合生物居住。

「對人類而言最重要的問題是:我們是否孤獨的存在?」專責開普勒計劃的科學家佩雷斯(Mario Perez)說,「開普勒今天間接告訴我們,也許我們並不孤單。」

畫下筆下類似地球的宜居星體(左起):開普勒-22b,開普勒-69c,開普勒-452b,開普勒-62f 和開普勒-186f,右為地球。(美國太空總署)

畫下筆下類似地球的宜居星體(左起):開普勒-22b,開普勒-69c,開普勒-452b,開普勒-62f 和開普勒-186f,右為地球。(美國太空總署)

美國太空總署(NASA)自2009年起,啟動開普勒任務(Kepler Mission),利用開普勒天文望遠鏡,嘗試尋找與地球類似的星體。近年陸續發現開普勒-22b,開普勒-69c,開普勒-452b,開普勒-62f 和開普勒-186f等,被指位置與其恆星距離類似地球和太陽的行星,並以此作為根據,估計這些星球能夠產生水──科學家所認為最重要的生命之源。

美國太空總署(NASA)近年積極透過開普勒太空望遠鏡,嘗試尋找「地球2.0」, 圖為畫家筆下的開普勒186-f。(美國太空總署)

美國太空總署(NASA)近年積極透過開普勒太空望遠鏡,嘗試尋找「地球2.0」, 圖為畫家筆下的開普勒186-f。(美國太空總署)

NASA科學家希望能找出下列問題的答案:到底銀河系有多少個類似太陽的恆星?這些恆星之中多少個被行星圍繞其中?有多少個星球位處宜居區域(habitable-zone)之內?在茫茫宇宙之中,除地球外還有沒有其他地方存在生物?

身兼NASA研究員的加州理工物理天文學家德雷盛(Courtney Dressing)根據已確認位於宜居區域的星球數量,認為存在生物的星球數量相當可觀,「我為此極度興奮。」

身兼NASA研究員的加州理工物理天文學家德雷盛(Courtney Dressing)根據已確認位於宜居區域的星球數量,認為存在生物的星球數量相當可觀。

身兼NASA研究員的加州理工物理天文學家德雷盛(Courtney Dressing)根據已確認位於宜居區域的星球數量,認為存在生物的星球數量相當可觀。

開普勒研究科學家湯臣(Susan Thompson)揚言,她的團隊有信心是次公布的全部10個「新地球」,均處於宜居區域。

到底什麼叫宜居區域呢?那即是恆星與行星之間,亦相當於太陽與地球之間的距離。如果兩者相距太遠,水氣會結冰未能形成水,只有一個恰當的距離,才可順利形成水。

可是,有水是否便等於有生物存在?暫時尚未找到正面的答案。例如NASA在2015年1月確認發現,被指跟地球各方面條件高度相似的開普勒-438b,無論體積,與恆星距離,以至估計地面溫度,均與地球相若,可是科學家深入調查後發現,開普勒-438b因受到強勁輻射影響,根本沒可能存在生物,並質疑處於宜居帶的星球,並不等於已具備孕育生命的條件。

開普勒452-b被譽為最近似地球的星體,但它位於距地太陽系1400光年的地方,以現有太空船的速度需要2600年才能到達。圖為畫家筆下的開普勒452-b。(美聯社)

開普勒452-b被譽為最近似地球的星體,但它位於距地太陽系1400光年的地方,以現有太空船的速度需要2600年才能到達。圖為畫家筆下的開普勒452-b。(美聯社)

NASA科學家在太陽系以外找出219個潛在新星球,其中10個位處宜居區域,有機會成為「地球2.0」。圖為畫家筆下所展示的部分新星體。(美聯社)

NASA科學家在太陽系以外找出219個潛在新星球,其中10個位處宜居區域,有機會成為「地球2.0」。圖為畫家筆下所展示的部分新星體。(美聯社)

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