科學家利用衛星探測,在火星南極的塵埃及冰層下,發現一條寬約12哩的海水地帶,讓人相信火星有生物的可能性大為提高。

這條海水地帶疑似一個大型而穩定的水庫,類似埋在地球南極冰蓋下的湖泊。長期以來的追尋,對這個紅色星球的液態水探測,終於因為這個海水地帶,使科學家相信,火星可能存在生命,甚至持續存在。

由義大利國家天體物理學研究所行星科學家奧羅斯爾(Roberto Orosei)所領導的科學家團隊,25日在「科學」雜誌(Science)發表這項研究結果。

根據他們的研究,這個在冰層下的海水地帶溫度估計為華氏零下90度,遠低於典型的水冰點,在這情況下,它又如何保持液態?因此科學家相信它是透過鹽水的形式而保持出來。

這個研究團隊是透過分析圍繞火星軌道的「火星快車」(Mars Express)太空船,三年來所發回的雷達信息來探測火星的「水體」。他們估計它至少在冰層下三呎,它有可能是一個冰下湖泊,也有可能是一個含水層,甚至是一層飽含水份的沉積物。奧羅斯爾及他的團隊很難稱之為水份,甚至將之形容為「污泥」。

其實科學家多次找到火星上有水的證據,但一般上是古代的,又或是已經消失、冷凍的。找尋液態水是在30年前開始爭辯而開始的,當時科學家猜想火星的冰層下可能有水,情況就如地球一樣,自始科學家們便展開追尋。

若然今次發現獲得確認,將會對火星的氣候歷史有進一步深入了解,會刺激找尋火星的其他水源,為將來人們一旦前往這個星球時提供可能的資源,並且幫助科學家探測火星的生命跡象。因為科學家在尋找生命的過程中,其中最重要的成分就是水。

美國國家航空太空總署(NASA)的首席科學家格林(Jim Green)雖然沒參與今次研究,但認為火星某處液態水的概念,令人相信可能存在一個有生命的環境。

義大利三位天文物理學家25日在義大利太空中心宣布研究成果,證實火星地表下藏有大量鹹水湖。(美聯社) 義大利三位天文物理學家25日在義大利太空中心宣布研究成果,證實火星地表下藏有大量鹹水湖。(美聯社)